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Ecoeng - Consultoria Ambiental - Natal/RN

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Podemos transformar o “lodo” de esgoto em algo valioso?


Podemos transformar o “lodo” de esgoto em algo valioso?

“Lodo de esgoto” é a mistura residual e semissólida de excremento repleto de microrganismos que é deixado para trás em estações de tratamento de águas residuais. Todos os anos, o Reino Unido produz aproximadamente 1,4 milhão de toneladas do material. Cerca de 80% são espalhados em campos como esterco, mas isso ainda nos deixa com dor de cabeça – o que fazemos com o resto?

Apesar do reconhecimento generalizado de que um plano de manejo adequado é necessário, há um grande obstáculo que ainda precisa ser superado. O lodo é quase inútil, em termos de valor monetário, e as empresas de esgoto às vezes se esforçam até para doá-lo.

Uma grande parte do problema é que o lodo de esgoto de diferentes estações de tratamento pode ter valores de nutrientes diferentes. Não ter um produto com características consistentes compromete significativamente o seu valor, especialmente para a agricultura, pois os agricultores nunca poderiam ter certeza do que estão realmente comprando.

Outro problema é que, quando empilhados contra a concorrência, na verdade é muito pobre como fertilizante. Tanto o desperdício de comida como o estrume de animais de fazenda servem muito melhor ao propósito e contêm menos poluentes que podem chegar à cadeia alimentar.

Então, o que devemos fazer com o lodo? Afinal, temos que fazer alguma coisa.

Em muitos casos, em toda a Europa, as empresas de serviços de água simplesmente pagam pelo descarte final ou distribuem-nas gratuitamente aos agricultores – um custo que, sem dúvida, é repassado aos clientes dos agricultores. Mesmo nos casos em que as concessionárias conseguem efetivamente vender o lodo de esgoto tratado, elas o fazem a um preço baixíssimo entre £ 1 e £ 2 por tonelada. Isso é um retorno muito ruim quando você considera que o custo de processar uma tonelada de lodo seco pode ser de £ 200 ou mais.

Que tal apenas queimando então? Não é muito amigo do meio ambiente, claro, mas poderia ser uma solução? A queima de matérias-primas, como o lodo de esgoto, resulta na produção de energia que é medida em calorias. Quanto mais calorias, mais energia é produzida.

Bem, mesmo lodo “desidratado” contém aproximadamente 75% de água, o que significa que a energia é necessária para evaporar. E mesmo quando está seco, 1 kg de lodo seco contém apenas 3.300 kcal de energia – muito menos do que os 4.500 kcal encontrados em 1 kg de resíduos alimentares, ou mesmo os 8.300 kcal encontrados em 1 kg de pneus de carro. Consequentemente, a incineração não é uma opção atraente para o lodo de esgoto.

Felizmente, porém, quando olhamos o lodo como a soma de suas partes, a imagem se torna um pouco mais otimista.

Cerca de 2 a 4% das lamas contêm fósforo, do qual a estruvita – a substância da qual são feitos os cálculos renais – pode ser recuperada e vendida até 300 libras por tonelada para utilização como fertilizante. Carbonato de cálcio também é encontrado em quantidades significativas.

A celulose contida no papel higiênico é também recuperável para aqueles com vontade de recuperá-la, assim como o conteúdo orgânico do esgoto, que pode ser recuperado como bioplástico, uma alternativa valiosa aos plásticos derivados de petróleo convencionais. Ambos são caros para extrair, no entanto.

Regulando a competição

A adoção de tecnologia de extração também poderia ser ajudada por limites cada vez mais estritos sobre o uso de fósforo em fertilizantes. De facto, uma recente proposta da UE para regulamentar os fertilizantes incluía estrume e desperdício de alimentos recolhidos na fonte, mas excluía o composto derivado das lamas. Lodo de esgoto contém fósforo, principalmente de detergentes utilizados para lavar roupas e louças. Este fósforo é muito mais valioso do que o lodo e pode eventualmente ser usado na agricultura.

Poderíamos, portanto, estar prestes a ver o nascimento de uma indústria de lodo em expansão? As estações de tratamento de águas residuais podem se tornar produtoras de ouro marrom?

Talvez. Talvez não. Existe atualmente uma infinidade de diretrizes, códigos de práticas, protocolos de qualidade, especificações publicamente disponíveis e esquemas de garantia cobrindo os diferentes aspectos do lodo, cada um dos quais adiciona uma camada adicional a um quadro legislativo já complexo. Tal complexidade é um fator dissuasivo para os investidores e faz com que atrair novos jogadores seja complicado.

No entanto, há valor suficiente no lodo que, com a vontade e esforço certos, podemos começar a colocá-lo em uso positivo.

Enquanto poucas pessoas gostam de pensar sobre o que acontece depois de puxar a descarga, descobrir o que fazer com o lixo é de real importância. Precisamos descobrir a melhor forma de extrair o valor do lodo, porque no momento ele está literalmente sendo jogado no vaso sanitário.

 

Fonte: The Conversation